Notas históricas sobre la minería en Marmato

Gonzalo Duque Escobar *

Con el nombre de Marmato asociado al vocablo “marmaja”, mineral que los aborígenes Cartamas molían sobre piedras para extraer el oro, se identifica este histórico poblado anclado sobre los riscos del cañón del río Cauca, en una zona aurífera de Caldas cuya historia está cruzada por la miseria, el abandono y la codicia, y cuyo nombre honró Juan M. Bossingault al denominar marmatita a una variedad del mineral esfalerita. Durante la conquista, la ruta que explora el Cauca medio funda a Anserma (1539), Cartago (1540), Supía (1540), Antioquia (1541) y Arma (1542).
Y aunque se señala que Belalcázar y Juan Badillo declararon fundado el pueblo en 1537 donde está ubicado el corregimiento de San Juan, se reconoce a Anserma como la primera población de esta región. Pero tras el trabajo forzado en la Mita y Encomienda, los Cartamas fueron exterminados antes de 1625 cuando ya Marmato figura como un Real de Minas de la Provincia de Popayán, hecho que obliga a la incorporación de una parte de los 250 mil esclavos africanos traídos al Nuevo Reino de Granada.
En el Siglo XVII cuando la Nueva Granada suministraba el 39% del oro del mundo y Quiebralomo era la primera mina del orbe, cerca del 50 % de su producción se concentraba en el Cauca donde se trabajaba casi en su totalidad por esclavos, seguida de Antioquia con un 20% y en la que el mayor aporte de la fuerza de trabajo proviene de los mineros independientes. Lo anterior explica por qué apenas en 1717 con las reformas borbónicas que buscan hacer de América un proyecto rentable, tardíamente se crea el virreinato para la Nueva Granada y fortifica Cartagena de Indias. Las ricas minas de plata de Quiebralomo a lindes con Supía y de Echandía vecina a Marmato, fueron descubiertas antes de 1789.
Y tras tener que saldar la deuda de la Independencia antes de consolidarse la autonomía de la República, llegan los ingleses aportando una asistencia técnica que les asegurara el oro para el pago de los empréstitos, así: en 1825 la Casa Goldschmith arrendó minas en Supía y Marmato, mientras Bussingault, quien implementa el proceso de amalgamiento de oro con el mercurio, compra para otra empresa londinense minas en Marmato, Quiebralomo y Supía. También, la Colombian Minning Association en asocio con la Exploration Company Ltd., logra la explotación en la provincia de Riosucio y las minas de Marmato, mediante un monopolio que ejerce por 20 años.
Entrado el Siglo XX, luego de que The Royal Railway Ltd. con la construcción del Cable Aéreo Manizales-Mariquita (1922) controla el transporte, y que otras empresas inglesas hacen lo propio con los seguros y la banca, decae el sector hasta que décadas más tarde se consolida un control norteamericano centrado en las explotaciones mineras del Chocó, a tal punto que en 1969 Mr. Harter, con siete compañías que producen 2/3 del total nacional, logra orientar la política del oro en Colombia según lo reconoce el ministerio del ramo.
Hoy Marmato entra a los proyectos de la minería aurífera gracias al crecimiento de los precios del metal, alza que en pocos años ha duplicado y triplicado el valor de las acciones de las multinacionales del oro, empresas que ahora se hacen representar en Colombia por ejecutivos extraídos de la política nacional en el alba de la puesta en movimiento de la locomotora minera del Plan de Desarrollo, donde los prospectos son el Cañón del Río Cauca, el Batolito de Piedrancha-Guachavéz en Nariño, la Serranía de Lucas al Sur de Bolívar, Tararia en Guainía, y el Batolito de Mandé entre Chocó y Antioquía.
Pero entonces, después de conocer las inquietudes por las pretensiones de una explotación a cielo abierto en la tierra de Iván Cocherín,donde la Asociación de Mineros Unidos de Marmato, el Resguardo Indígena de Cartama de Marmato y el Comité Cívico por la Defensa de Marmato, advierten sobre sus devastadoras consecuencias ambientales y sociales, surge la pregunta: qué pasará en Marmato si la multinacional Gran Colombia Gold Corp. heredera de la Medoro Resources decide proceder con esta clase de minería.
Para prevenir un enclave minero en el occidente caldense, está de por medio la voluntad de cientos de familias de etnias mayoritariamente afrodescendientes e indígenas, que no han negociado sus raíces culturales, porque saben que la alternativa para no quedar sin pasado ni futuro es implementar una actividad extractiva industrial de socavón compatible con una minería artesanal amigable con el medio ambiente y socialmente responsable, en la que se le incorpore valor agregado a dicha producción, tal cual lo propone el Gobernador de Caldas en el nuevo Plan de Desarrollo.

* Profesor Universidad Nacional de Colombia www.galeon.com/cts-economia Imagen, en: http://godues.blogspot.com/2011/04/marmato-la-tierra-de-ivan-cocherin-en.html

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